„Nur gemeinsam als Europäer positive Zukunftschancen“

120th Plenary Session of the Committee of the Regions
Copyright: European Union / Laurie Dieffembacq

Frankreich ist nicht nur Paris. Im Interview mit François Decoster, dem Bürgermeister des nordfranzösischen Saint-Omer, fragte Friedrich-Naumann-Stiftung für die Freiheit, was die Franzosen in der Peripherie bewegt. Decoster ist zugleich Vizepräsident des Regionalrates Nord-Pas-de-Calais-Picardie und sitzt im Ausschuss der Regionen, der Versammlung der Regional- und Kommunalvertreter der Europäischen Union. Decoster gehört der ALDE-Mitgliedspartei UDI an.

 English version below.

 

Die zentralistische Organisation des französischen Staates wird häufig als Belastung für die Entwicklung auf lokaler und regionaler Ebene bezeichnet. Teilen Sie dies und wenn ja, welche Zuständigkeiten sollten zuvörderst auf die lokale oder regionale Ebene verschoben werden?

 

Dezentralisierungsschritte haben bereits vor 30 Jahren begonnen, aber es bewegt sich nur sehr langsam etwas. Es gibt nach wie vor große zentralistische Beharrungskräfte. Dezentralere Wirtschaftsstrukturen wären aus meiner Sicht von Vorteil. Es könnte mehr und leichter vor Ort investiert werden und neue Jobs würden entstehen. Ich habe eine Zeit lang im Kabinett des Bildungsministers gearbeitet und weiß daher aus eigener Anschauung, wie extrem zentralisiert das Bildungssystem ist. Das kommt noch aus der Dritten Republik, als die „republikanische Schule“ geschaffen wurde, um eine „französische Identität“ zu formen. Aber die moderne Welt verlangt auch neue Modelle: So wurde z.B. 2015 auf nationaler Ebene beschlossen, dass außerschulische Aktivitäten ausgebaut werden sollten. Auf lokaler Ebene waren viele damit unzufrieden, denn hier müssen die Zusatzkosten getragen werden ohne vorher mit entscheiden zu können. Ich selbst habe es als Chance begriffen. Saint-Omer liegt nahe an Flandern. Deshalb bieten wir jetzt Niederländisch-Kurse an. Dies ist nur ein Beispiel für eine lokale Antwort auf Bildungsfragen. Deshalb halte ich es für wichtig, mehr Freiheiten im Bildungssystem zu schaffen.

 

Bei den letzten Wahlen hat der Front National (FN) im Norden Frankreichs eines seiner besten Resultate erzielt. Bei den Regionalwahlen 2015 konnte Marine Le Pen über 40% der Stimmen für sich und ihre Partei gewinnen. Warum ist der FN im Norden Frankreichs so stark?

 

Es gibt viele Gründe. Tatsächlich war unsere Region relativ wohlhabend dank Kohle und Stahl. Diese Industrien sind jedoch seit den 80er Jahren immer weniger wettbewerbsfähig geworden und mussten Arbeitsplätze abbauen. Die Region verändert sich. Nicht alle können mit dem Wandel Schritt halten. Aber sie wollen Gehör finden. Deshalb haben sie für den FN gestimmt, um ein klares Signal zu senden: Hört uns zu; kümmert euch um unsere Probleme. Wir haben das auch aufgegriffen. Zum Beispiel organisieren wir jetzt regelmäßige „Arenen“ und Workshops, um öffentlich miteinander zu diskutieren und Problemlösungen zu finden. Und unsere Region hat Chancen, gerade weil sie an der Grenze zu Belgien liegt und nur durch den Kanal von Großbritannien getrennt ist.

 

Apropos Großbritannien: wie wird der Brexit sich auf Nord-Pas-de-Calais auswirken?

 

Natürlich wird der Brexit unsere Region beeinflussen. Wir befinden uns nur etwa 35 bis 40 Kilometer von Großbritannien entfernt. Der Handel wird diesen Effekt als erster zu spüren bekommen. Die Europäische Kommission sollte die Auswirkungen auf die Kanalanrainer berücksichtigen, beispielsweise bei der neuen Ausrichtung der regionalen Strukturpolitik. Aber auch wir selbst sind gefragt, indem wir zum Beispiel die Zusammenarbeit mit Flandern ausbauen. Aus diesem Grund sollten wir wieder mehr grenzüberschreitende Programme einführen, auch im kulturellen Bereich. Und deshalb ist es gut, Niederländisch zu lernen.

 

Was ist das Wichtigste, was der künftige Präsident anpacken sollte, um mehr Chancen für die Menschen zu eröffnen?

 

Erstens: die Bildung. Wir müssen es schaffen, dass das Bildungssystem flexibler wird, sich an den Anforderungen von heute, besser von morgen, ausrichtet und lebenslange Lernprozesse etablieren. Bildung eröffnet den Menschen Zukunftschancen.

Zweitens: das Steuer- und Sozialsystem verändern. Reformen wurden immer wieder verschoben. Heute ist Arbeit vielfach zu teuer, weil wir sie mit zu hohen Steuern und Abgaben belegen. Das gefährdet die Wettbewerbsfähigkeit und Jobs.

Drittens: Erklären, wie die Europäische Union funktioniert. Wer trägt für was Verantwortung. Nationale Akteure entscheiden auf europäischer Ebene immer mit, reden dann aber gemeinsames Handeln schlecht. Das muss sich ändern. Deshalb sollte der nächste Präsident erklären, was die EU jetzt ist, wie sie nach dem Brexit aussehen wird und deutlich machen, dass wir nur gemeinsam als Europäer positive Zukunftschancen haben.

 


 

 

The strong centralization of the French State is often seen as a main challenge to foster local and regional development. With your expertise as a politician on the regional and local level, which policy areas do you think should be decentralized and where should the powers go – to the regional or even the local level?

 

The decentralization started 30 years ago but it moves very slowly. There is a strong inertia in that matter and the French state remains very centralized. A decentralized economy at a regional level would be profitable. Indeed, it would be easier for job creation and investment projects. In addition, national legislations in that matter are tricky in implementation.

I used to work in the cabinet of the Minister of Education and the education system in France is extremely centralized. It comes from the Third Republic, when the republican school was created in order to promote a French identity. But now, the modern world requires new models. The education must be adapted to local particularities. In 2015, a reform decided that expand out-of-school activities. It is not a responsibility of the municipalities and many of them were not happy with those extra costs.

However, I took it as an advantage, a positive tool: I created Dutch learning programs for pupils. As we are close to Flanders, it remains important to speak Dutch. It is for instance a way to have local answers as the way for people to get educated. So, there should be more freedom and liberty in the education system.

 

 

As a mayor from Pas-de-Calais and regional councillor, is your local and regional economy more dependent on cross-border activities with Belgium and the UK than France? What implications do you expect from Brexit for your region?

 

Obviously, we are more dependent to cross-borders activities than other regions. People cross the border every day to go to work in Flanders and vice-versa. Cross-border is then still a huge issue for our region and that is why learning Dutch is for instance good for the cross-border cooperation. The cooperation needs to be reinforced but unfortunately, people give up cultural activities that are essential to cooperation. That’s why we need to put in place more cross-border cooperation programs.

Of course, our region will be impacted by the Brexit, as we are only 35 to 40 kilometres away from Great Britain. The trade will be affected, with a raise of taxes. This situation is unfair, as we cannot do anything with the decision of the United Kingdom. In that way, the negotiations should take in consideration the neighbouring regions as us, Flanders and the Netherlands. We are all going to be affected. It will have an impact on the flows of people will be affected.

That is why we need cohesion programs for the future generation to manage the regions impacted by Brexit.

 

 

In recent  elections, the Front National (FN) has seen some of its best results in the North of  France; for example in the 2015 regional elections, Marine Le Pen  secured over 40 percent of the vote for her and her party in the region.  Why is the FN so strong in the North of France?  Are there local particularities that could explain the popularity of the FN in your region or is the FN phenomenon the same all over France?

 

There are many reasons. The region is transforming itself. Indeed, our region used to be quite wealthy, because of the coal and steel industries. Those industries started to be less competitive during the 80’ and some of them disappeared. We are a region with opportunities, for instance our geographical area which is close to others countries.

People need to be understood. And people wanted to express that vocally by voting FN. However, the FN would never answer them. They do not intend to solve the situation, as they have been created by this situation.

The new generation have changed the way to address the people. Xavier Bertrand, the president of the region, changed a lot of things. For instance with cultural policies and public consultations: we created large metropolitan areas, and put in place a lot of workshops. Those big changes help to answer more quickly to the people. The objective is to defend the region against the FN.

 

 

What are the three most important steps a new French president should undertake to help France’s regions creating jobs and opportunities for its citizens?

 

Education. We need to make the adaptation of skills easier, to put in place lifelong learning processes. Education to people can change a lot of opportunities. Also, we need to speak about the new world instead of speaking of the old one.

Change the fiscal system. Reforms are always postponed and the jobs are too expensive. It has bad consequences. Competiveness maintained thanks to the French workforces but it is not sustainable.

Explain how the European Union works. It is a responsibility to explain what the roles and responsibilities of each institution is: the EU or national states, because we need to change the current situation. National actors are part of the EU decisions and this needs to be explained. So the next president should explain what the EU is now, and what will be the EU after the Brexit.

 

 

Léo Tamayo ist Praktikant im Stiftungsbüro der Friedrich-Naumann-Stiftung für die Freiheit in Brüssel.